UFC : l’histoire réussie du sport de combat

Alexis Tremblay
Alexis Tremblay

Les sports de combat n’ont pas toujours obtenu la sympathie du grand public. Bien que la boxe soit presque une religion dans certains pays, beaucoup de gens la considèrent trop agressive. Cela est encore plus évident avec d’autres disciplines comme le Kickboxing ou le Muay Thai. Comment un sport avec si peu de règles et aussi sanglant que le MMA pourrait-il réussir ? Pourtant, aujourd’hui, l’UFC, le principal promoteur international de cette discipline de combat, est devenue l’une des entreprises les plus prospères au monde. Pour en arriver là, il a fallu beaucoup de temps et de nombreuses décisions judicieuses.

Un long chemin parcouru

Pour présenter cette histoire, nous allons donner quelques chiffres. L’UFC a été fondée en 1993. Après des débuts un peu compliqués, les frères Fertitta, sur les conseils de Dana White, l’ont achetée en 2001 pour 2 millions de dollars. En 2016, ces investisseurs l’ont vendue pour 4 milliards de dollars. Actuellement, son propriétaire, Endeavor, dont la cotation en bourse peut être suivie sur des portails en ligne comme Degiro ou eToro, possède un holding qui regroupe l’UFC et la WWE, et qui a une valeur de 15 milliards de dollars. Sa croissance a été incroyable. Et dans tout ce succès, un boxeur amateur nommé Dana White a joué un rôle majeur.

L’UFC n’avait pas une grande renommée dans ses premières années. Elle était considérée comme un sport trop violent (elle était même interdite dans certains états), ce qui a entraîné le rejet de nombreuses chaînes de télévision. De plus, bien que l’absence (presque totale) de règles soit quelque chose de très original, ses combats n’étaient pas particulièrement attractifs, car ils duraient trop longtemps ou manquaient d’émotion. Lorsque White a convaincu ses amis, les Fertitta, d’acheter cette organisation, il en est également devenu le principal dirigeant. Il a apporté de nombreux changements, allant de l’ajout de règles pour rendre les combats plus intéressants à la conclusion de partenariats avec les principales chaînes de télévision et les marques publicitaires.

La transformation de l’UFC

White a sauvé une organisation qui était presque en faillite ; ou du moins, confrontée à de sérieux problèmes de continuité. Un an après son arrivée, les chiffres d’audience étaient déjà supérieurs à ceux des débuts de l’UFC (lorsque la curiosité avait attiré des milliers de spectateurs) ; mais à partir de ce moment-là, le nombre de téléspectateurs n’a cessé de croître. L’UFC 100, en 2009, a été le premier grand événement de cette organisation. Et il a battu tous les records. Mais 2013 serait une année spéciale pour l’entreprise dirigée par Dana White. Tout d’abord, parce que les combats féminins ont commencé, avec des combattantes comme Ronda Rousey, qui sont devenues des stars.

Mais surtout, parce qu’en cette année, un combattant irlandais nommé Conor McGregor est arrivé à l’UFC. Le président de l’UFC a rapidement compris que cet athlète, avec son style de combat et sa personnalité, allait être un atout parfait pour promouvoir son entreprise. Une fois de plus, il avait raison. Avec McGregor, les conférences de presse devenaient de plus en plus médiatiques ; son arrogance, ses déclarations et sa manière de mépriser ses adversaires étaient la publicité parfaite. L’organisation commençait à être célèbre dans le monde entier. Les autres combattants imitaient l’Irlandais et son style est devenu populaire.

À la recherche du public international

L’UFC avait déjà ses propres idoles. En plus de McGregor, il y avait Anderson Silva, George St-Pierre ou les frères Díaz. Justement, l’un d’eux, Nate Díaz, a remporté un combat contre l’Irlandais et est devenu son grand rival, car c’était un autre grand expert du « Trash-talk ». La revanche ne tarda pas à arriver. Et, encore une fois, un autre record d’audience fut battu. C’était évident : tout ce qui se passait avant et après les combats faisait partie de la promotion parfaite pour attirer des spectateurs. Et il n’était pas nécessaire de faire semblant : les athlètes eux-mêmes étaient enthousiasmés à l’idée de promouvoir leur rivalité.

Un autre grand succès de l’UFC a été d’inclure de plus en plus de combattants internationaux. Non seulement cela ajoutait plus de styles de combat, mais cela augmentait également le suivi parmi les différentes nationalités. Avec le temps, ils ont commencé à organiser des événements dans d’autres pays. Évidemment, ce fut un succès. Le Royaume-Uni fut l’un des premiers ; puis ce fut le tour du Canada, du Brésil, de l’Irlande, …. Par ailleurs, le promoteur a organisé sa propre émission télévisée, « TUF ». Il s’agit d’une « télé-réalité » où les gagnants obtiennent un contrat avec l’UFC. Certains des combattants les plus populaires de l’UFC sont issus de ce concours, comme Bisping ou Kamaru Usman.

L’UFC aujourd’hui

Les événements de l’UFC remplissent des lieux pouvant accueillir des dizaines de milliers de spectateurs. Des millions de téléspectateurs suivent les combats à la télévision. Lors d’un seul événement, l’UFC 299, plus de 14 millions de dollars ont été récoltés (avec une entreprise achetée deux décennies plus tôt pour 2 millions). McGregor est devenu le sportif le mieux payé de l’année 2021. L’UFC inspire des films, comme la nouvelle version de « Road House » (dans laquelle apparaît McGregor lui-même). En définitive, aujourd’hui, l’UFC est devenue un phénomène mondial, qui ne cesse de croître et dépasse déjà de nombreux autres sports en termes d’audience. Faisant partie d’une gigantesque entreprise dédiée aux spectacles sportifs, elle dispose de plus en plus de ressources économiques pour se promouvoir.

Il est maintenant très difficile de comparer cette situation avec celle de 1993, lorsque la famille Gracie, avec deux autres associés, a commencé cette aventure visant à trouver le guerrier ultime et le meilleur système de combat au monde. À cette époque, un boxeur affrontait un maître de Jiu-Jitsu ou un ceinture noire de Karaté, sans règles ni nombre défini de rounds. Ils combattaient même plusieurs fois la même nuit (le format était celui d’un tournoi). En 2024, l’UFC est une entreprise professionnelle, qui a su s’adapter aux goûts des nouveaux spectateurs et qui innove dans la promotion de ses événements. Le mérite en revient à de nombreuses personnes ; mais il est impossible de ne pas souligner Dana White et sa vision des affaires.